Binnen in de meest fascinerende scène uit ‘Life in Color’

30 Apr 2021

Binnen in de meest fascinerende scène uit ‘Life in Color’

Hoe het team achter de nieuwe Netflix-serie van David Attenborough een vechtsequentie vastlegde tussen twee pijlgifkikkers

Elke keer dat ik een natuurdocumentaire bekijk, hoop ik dat mijn favoriete type scène: dieren bewerkt tot een showdown-reeks in Oudwesterse stijl. Denk aan het iconische voorbeeld van de baby-zeeleguaan die wordt achtervolgd door een horde slangen in Planet Earth II. Er is iets bevredigend aan de combinatie van serieuze (en vaak Brits accent) vertelling, herkenbare muziekstijlen uit een achtervolgingsscène en high-definition beelden van verrassend expressieve reptielen. Een nieuwe vermelding in mijn persoonlijke canon komt van de nieuwste door David Attenborough vertelde natuurfilm, Life in Color, die momenteel wordt gestreamd op Netflix. De driedelige serie laat zien hoe dieren kleur zien en gebruiken op allerlei manieren, inclusief paren, jagen en het vermijden van roofdieren. De show toont dieren variërend van tijgers in India tot sneeuwhoenders in Schotland, maar een hoogtepunt is een knock-down gevecht tussen twee aardbei-pijlgifkikkers op Solarte Island in Bocas del Toro, een afgelegen archipel in Panama.

De scène begint met een felrode mannelijke kikker die een aanhoudend tjilpend geluid maakt vanuit zijn schaduwrijke plekje in het regenwoud; hij roept om vrienden. Maar al snel komt een ander mannetje zijn patch binnen. Extreme close-ups laten zien dat hun enorme maanachtige ogen elkaar ontmoeten, hun glanzende kleine snuitjes trillen van verwachting. 'Er zit niets anders op dan het uit te vechten', zegt Attenborough, en de kikkers vallen naar elkaar. Er worden plakkerige handen gegooid, bladeren vliegen en de ene kikker gooit de andere op een onwaardige manier over zijn schouder. Het is een high-stakes, slow-motion strijd om dominantie over een kostbaar stuk land dat de beste kikker zal helpen een partner te winnen.

Of zoals een expert het zou zeggen, het is als "twee gummyberen die elkaar aanvallen", zegt Yusan Yang, die filmmakers hebben geraadpleegd over hoe ze de vechtscène kunnen vastleggen en wiens onderzoek naar pijlgifkikkers in de documentaire. "Ze hebben geen klauwen, ze hebben geen tanden, ze kunnen elkaar niet echt pijn doen." De pittige persoonlijkheden die doorkomen in de kikkerscène, zegt ze, zijn niet alleen leuke kleine trucs van cinematografie. In feite waren ze precies wat het mogelijk maakte om iets te filmen dat er in de eerste plaats zo high-stakes uitzag (zelfs als uiteindelijk niemand gewond raakte).

Yang verhuisde van Taiwan naar de VS om te promoveren en bestudeerde de kleurevolutie door middel van de aardbei-pijlgifkikker, die ze vorig jaar voltooide. (Het documentaireteam kwam in 2019 met elkaar in contact.) Haar werk onderzoekt vaak seksuele selectie en kleurvariatie binnen een soort, dus natuurlijk was Yang gefascineerd door Bocas del Toro. De pijlgifkikkers daar hebben de helderste en meest gevarieerde tinten van alle kikkers ter wereld en verschijnen in een reeks kleuren van lichtblauw tot fel oranje. De bevolking op elk eiland heeft een andere schaduw, omdat ze geïsoleerd van elkaar zijn geëvolueerd. De helderheid van de kikkers geeft over het algemeen aan hoe giftig ze zijn, om roofdieren te waarschuwen. Minder giftige kikkers hebben de neiging om bleker te zijn met meer camouflagekleuren zoals groen, terwijl meer giftige kikkers bekende ‘eet me niet’ -kleuren zoals rood of oranje zijn - en bijpassende gedurfdere persoonlijkheden.

Terwijl ze promoveerde, wilde Yang beter begrijpen waarom kikkers ter grootte van een druif in zoveel tinten voorkomen en wat kleur voor hen betekent. Een van haar onderzoeksmethoden, afgebeeld in de derde aflevering van Life in Color, omvatte het maken van 3D-geprinte modelkikkers die ze met de hand beschilderde om op verschillende kleuren kikkers te lijken die op elk eiland te vinden waren en die ze met een afstandsbediening bewoog. Ze wilde zien of echte kikkers op elk van hen anders zouden reageren, en dat deden ze: het leek erop dat ze alleen andere kikkers zouden aanvallen als ze dezelfde kleur hadden. Ze negeerden eenvoudig kikkers van verschillende tinten.

Dit alles hielp filmmakers te begrijpen wanneer kikkers agressiever tegen elkaar zouden zijn, wat de sleutel was tot het succesvol maken van de perfecte opname voor Life in Color. Het doel was om te laten zien hoe belangrijk kleur was in alles wat de kikkers deden, van het waarschuwen van roofdieren tot het tonen van hun conditie aan potentiële partners. Yang wist dat een meer giftige kikker niet verlegen zou zijn in de buurt van camera-apparatuur, en dat Solarte Island een ideale plek zou zijn om te fotograferen, omdat de roodoranje kikkers daar tot de meest agressieve behoren. Ze wist ook dat de twee kikkers dezelfde kleur moesten hebben als ze een gevecht wilden vastleggen. Maar "twee kikkers is eigenlijk moeilijker te krijgen", zegt Yang, "omdat je kikkers wilt die beide territoriaal zijn, en in het geval van een natuurlijke habitat is hun territorium meestal al uitgehouwen." De cameraploeg zou twee mannelijke kikkers moeten lokaliseren die dicht genoeg bij elkaars territoria waren voor een mogelijke botsing, de opnames en belichting opzetten en lang genoeg blijven rondhangen om er hopelijk een te zien.

Zoals iedereen die elk artikel over de scène van de zeeleguanen van Planet Earth II heeft gelezen misschien wel weet (ik alleen?), is het niet bepaald een goed bewaard geheim dat de meeste natuurfilms filmische vrijheden nemen om een ​​verhaal te vertellen. Het Life in Color-team moest hun vingers kruisen omdat ze getuige waren van een kikkergevecht, maar de rest van de visuele verhalen was van tevoren zorgvuldig gepland. De cameraploeg maakte foto's als close-ups van de strijdlustig uitziende kleine gezichten van de kikkers, en maakte foto's van de indringer die de scène binnenkwam, op verschillende tijdstippen met behulp van onopvallende telelenzen. De beelden kunnen vervolgens worden samengevoegd om een ​​samenhangend verhaal te creëren van twee zelfverzekerde kikkers die elkaar ontmoeten op een stuk regenwoud dat niet groot genoeg is voor beiden.

Maar het gevecht met de Play-Doh-ledematen zelf speelt zich af. precies zoals het gebeurde op het scherm, alleen verbeterd door bepaalde clips te vertragen voor een dramatisch effect. In het echte leven zou je twee penny-sized kikkers een paar seconden schokkerige huppelende bewegingen naar elkaar zien maken. De laatste scène speelt zich af over enkele minuten, en het is moeilijk om de twee boze kleine jongens niet te antropomorfiseren tegen de tijd dat we een duidelijke winnaar hebben. "Ze hebben zich gewoon prachtig overgegeven aan drama, aan humor", zegt Sharmila Choudhury, een producent van de documentaire. "Het zijn een soort droomonderwerpen om te filmen." Voor Yang was het zien van de onderwerpen van haar promotieonderzoek in een grote natuurdocumentaire een traktatie, en ze vindt het geweldig dat de film andere mensen helpt te begrijpen waarom haar studiesoort cool is. En er was een extra bonus voor Yang als een oude Attenborough-fan: "Ik moest de video pauzeren en schreeuwen toen ik hem mijn naam hoorde zeggen."