Het is Grizzly-kijkseizoen in Katmai National Park

24 Jun 2021

Het is Grizzly-kijkseizoen in Katmai National Park

Katmai, in het zuiden van Alaska, is een van de weinige plaatsen waar je veilig een bruine beer van dichtbij kunt zien terwijl hij aan het eten is. 38e stop op haar zoektocht om elk nationaal park in de VS te bezoeken

62 Parks Traveler begon met een eenvoudig doel: elk nationaal park in de VS bezoeken. Avid backpacker en nerd Emily Pennington heeft gespaard, een klein busje gebouwd om in te reizen en in te wonen, en op pad te gaan, terwijl ze onderweg de beste veiligheidsprotocollen van COVID-19 in praktijk brengt. De parken zoals we ze kennen veranderen snel en ze wilde ze zien voordat het te laat is.

Er verscheen een scherpe, dunne zwarte strook in het kolkende schuim van de waterval, en toen zag ik het. Op het moment van de crisis kronkelde een eenzame zalm stroomopwaarts in een dappere poging om te paaien door de open lucht met de wreedheid van een terugrennen. Het enige dat hem in de weg stond, was een enorme bruine beer die hongerig bovenop de watervallen zat, verlangend om de kilometerslange reis te beëindigen met een enkele knip van haar kaken.

Katmai National Park, gelegen in het zuiden van Alaska, is een van de beste plekken ter wereld om bruine beren te zien vissen in hun natuurlijke habitat. Van juni tot oktober trekken elk jaar tientallen beren naar de zalmrijke wateren van het gebied om zich te volzuigen voordat de winter zijn kille kop opsteekt en ze terug in winterslaap duwt. Het Brooks Camp van het park, met zijn met watervliegtuigen toegankelijke bezoekerscentrum, camping en lodge, ligt in het middelpunt van de actie en biedt verhoogde houten uitkijkplatforms waar gasten de beren veilig kunnen observeren vanaf een close-up uitkijkpunt.

Op het moment dat mijn vliegtuig het glasachtige water van het Naknek-meer landde, had ik het gevoel dat mijn hart uit mijn borstkas zou barsten van opwinding. Ik had grizzlyberen in Denali gezien, zeker, maar nooit te voet en niet van zo dichtbij. Na een korte oriëntatie op de berenveiligheid onder leiding van een enthousiaste parkwachter, zette ik mijn koffers bij de lodge en ging op weg op het 1,6 km lange pad naar de beruchte Brooks Falls en het uitkijkplatform Brooks River, waarbij ik een zware metalen deur achter me dichtknalde zodat geen beren konden volgen toen ik op de eerste van een aantal verhoogde promenades naar het water stapte.

Duizenden zalmen zwommen in een rustig tempo tegen de stroom in, hangend mid-water als gloeiende rode broden. Er waren echter geen beren in de buurt, dus ik vervolgde mijn weg stroomopwaarts naar het Brooks Falls Platform.

Toen ik bij de waterval aankwam, begreep ik ineens waar alle hype over ging. Verschillende kleine groepjes toeristen met camera's met een lange lens stonden verwachtingsvol naar twee bruine beren te kijken die in de ruisende waterstroom zaten. Het tafereel had alle vurigheid en spanning van een sportwedstrijd - toeschouwers snakten hoorbaar naar adem elke keer dat een gebit een zwemmende zalm ternauwernood miste. Vlinders in mijn buik, ik wachtte en keek met open mond toe hoe tientallen vissen ongedeerd voorbij vlogen.

Eindelijk, na een uur angstig kijken, zag ik mijn eerste vangst. De jongvolwassen beer die al eeuwen op de top van de waterval zat, zette haar tanden in de lucht in een vis en het publiek juichte luid alsof hun thuisteam net een kampioenschap had gewonnen. Het was het soort verenigende en ontzagwekkende moment dat op de een of andere manier zo zeldzaam is in het stadsleven, maar toch verrassend vaak voorkomt in de nationale parken.

Als de pandemie er niet was geweest, zou ik een duizelingwekkende high-five hebben gegeven stuk voor stuk.

62 Parks Traveler Katmai Info

Grootte: 4.093.077 acres (nationaal park en natuurreservaat)

Locatie: Zuid-Alaska, in de buurt van King Salmon

Gemaakt in: 1918 (nationaal monument), 1980 (nationaal park en natuurreservaat)

Beste voor: wildobservatie, vissen, vulkanologie, Inheemse geschiedenis

Wanneer te gaan: juli (48 tot 64 graden), september (40 tot 55 graden) en oktober (26 tot 42 graden) zijn de belangrijkste maanden om beren te zien, hoewel een paar vissen in augustus (47 tot 62 graden).

Waar te verblijven: Brooks Camp is het meest toegankelijke deel van het park en biedt een camping omringd door elektrische afrastering om beren buiten te houden, een heerlijk restaurant en een rustieke lodge compleet met warme douches en flushing toiletten voor overnachtende bezoekers. Boek vroeg! Zowel de camping als de lodge lopen maanden van tevoren vol.

Mini-avontuur: als je maar één dag in het park hebt, neem dan de tijd voor een ontspannen wandeling over de Brooks River, op zoek naar dieren op de een wandeling van anderhalve kilometer naar Brooks Falls. Daar zul je bijna gegarandeerd verschillende enorme bruine beren zien vissen in de beroemde waterval.

Mega-avontuur: blijf de nacht, ga vissen en begin aan de Valley of Ten Thousand Smokes-tour. Niet alleen is de Brooks River een fenomenale plek om op regenboogforel te vissen, Katmai zelf heeft ook een fascinerende vulkanische geschiedenis, nadat de grootste uitbarsting in de 20e eeuw plaatsvond binnen de grenzen van het toekomstige park in 1912. Tegenwoordig biedt de NPS dagelijkse ranger-geleide rondleidingen door dit indrukwekkende landschap die de geschiedenis en geologie van het gebied laten zien.