Hoe de pijnblokkerende effecten van inspanning te benutten?

04 Jun 2021

Hoe de pijnblokkerende effecten van inspanning te benutten?

Sweat Science

Oefening veroorzaakt pijn, maar maakt het ook dof. Onderzoekers proberen nog steeds te begrijpen hoe dat werkt.

Sporters hebben een zeer gecompliceerde relatie met pijn. Vooral voor duursporters is pijn een absoluut niet-onderhandelbaar onderdeel van hun competitieve ervaring. Je bent er bang voor, maar je omarmt het ook. En dan probeer je het te begrijpen.

Maar pijn is niet zoals hartslag of lactaatniveaus - dingen die je kunt meten en zinvol vergelijken van de ene sessie met de andere. Elke pijnlijke ervaring is anders, en de factoren die bijdragen aan die verschillen lijken eindeloos. Een recent onderzoek in de Journal of Sports Sciences, van onderzoekers in Irak, Australië en Groot-Brittannië, voegt een nieuwe toe aan de lijst: het bekijken van beelden van atleten met pijn vlak voor een fietstest leidde tot hogere pijnclassificaties en slechtere prestaties dan het bekijken van afbeeldingen van atleten die het naar hun zin hebben.

Die bevinding doet denken aan een resultaat waar ik vorig jaar over schreef, waarbij proefpersonen die te horen kregen dat lichaamsbeweging de pijnperceptie verhoogt, meer pijn ervoeren, terwijl degenen die vertelden dat lichaamsbeweging de pijnperceptie vermindert, minder ervaarden pijn. In dat geval bestudeerden de onderzoekers pijnperceptie na inspanning in plaats van tijdens het sporten, in een poging een fenomeen te begrijpen dat door inspanning geïnduceerde hypoalgesie wordt genoemd (wat gewoon betekent dat je minder pijn ervaart na inspanning).

Dit fenomeen heeft al meer dan 40 jaar bestudeerd: een van de eerste pogingen om het te ontrafelen werd in 1979 gepubliceerd onder de titel "The Painlessness of the Long Distance Runner", waarin een Australische onderzoeker genaamd Garry Egger een reeks van 15 runs deed gedurende zes maanden na injectie met een opioïdblokker genaamd naloxon of een placebo. Hardlopen verhoogde inderdaad zijn pijngrens, maar naloxon leek geen enkel verschil te maken, wat suggereert dat endorfines - de lichaamseigen opioïden - niet verantwoordelijk waren voor het effect. (Vervolgonderzoek was overvloedig maar niet erg overtuigend, en momenteel wordt gedacht dat zowel opioïden als andere mechanismen verantwoordelijk zijn.)

Maar de aard van pijn - het feit dat het zien van een afbeelding van pijn of het horen van dat iets pijnlijk zal zijn, kan de pijn die je voelt veranderen - maakt het extreem lastig om te studeren. Als je iemand twee keer door een pijnlijk experiment laat gaan, zal hun ervaring de eerste keer onvermijdelijk hun perceptie de tweede keer kleuren. Als gevolg hiervan zijn, volgens de auteurs van een andere nieuwe studie, de enige resultaten waarop u echt kunt vertrouwen, die van gerandomiseerde onderzoeken waarin de effecten van inspanning op pijn worden vergeleken met de resultaten van dezelfde reeks tests zonder inspanning - een standaard die sluit veel van het bestaande onderzoek uit.

De nieuwe studie, gepubliceerd in het Journal of Pain door Michael Wewege en Matthew Jones van de Universiteit van New South Wales, is een meta-analyse die probeert te bepalen of lichaamsbeweging -geïnduceerde hypoalgesie is een echt iets, en zo ja, welke soorten oefening veroorzaken het en bij wie. Hoewel er verschillende eerdere meta-analyses over dit onderwerp zijn geweest, was deze beperkt tot gerandomiseerde gecontroleerde onderzoeken, wat betekende dat slechts 13 onderzoeken uit de initiële pool van 350 werden opgenomen.

Het goede nieuws is dat, bij gezonde proefpersonen leek aërobe oefening inderdaad een grote verhoging van de pijndrempel te veroorzaken. Hier is een bosplot, waarin stippen aan de linkerkant van de lijn aangeven dat een individuele studie verhoogde pijntolerantie na aërobe oefening zag, terwijl stippen aan de rechterkant aangeven dat de pijntolerantie verslechterde.

De grote ruit onderaan is de totale combinatie van de gegevens uit die onderzoeken. Het is interessant om naar enkele van de individuele onderzoeken te kijken. De eerste stip bovenaan zag bijvoorbeeld in principe geen verandering ten opzichte van een wandeling van zes minuten. De tweede en derde stip, met de meest positieve resultaten, waren respectievelijk 30 minuten fietsen en 40 minuten hardlopen op de loopband. De dosering is waarschijnlijk van belang, maar er zijn niet genoeg gegevens om definitieve conclusies te trekken.

Daarna wordt het een beetje lastiger. Dynamische weerstandsoefening (voor het grootste deel standaard dingen voor gewichtsruimte) lijkt een klein positief effect te hebben, maar dat is gebaseerd op slechts twee onderzoeken. Isometrische oefeningen (d.w.z. duwen of trekken zonder te bewegen, of een statische positie vasthouden), gebaseerd op drie onderzoeken, hebben geen duidelijk effect.

Er zijn ook drie onderzoeken die kijken naar personen met chronische pijn. Dit is waar onderzoekers echt hopen effecten te zien, omdat het een hele uitdaging is om manieren te vinden om aanhoudende pijn te beheersen, vooral nu de nadelen van langdurig gebruik van opioïden beter worden begrepen. In dit geval hadden de proefpersonen artrose van de knie, fasciitis plantaris of een tenniselleboog, en noch dynamische noch isometrische oefeningen leken te helpen. Er waren geen studies - of in ieder geval geen die voldeden aan de criteria voor deze analyse - die aerobe oefeningen probeerden voor patiënten met chronische pijn.

De belangrijkste conclusie, voor mij, is hoe weinig we echt zeker weten over de relatie tussen inspanning en pijnperceptie. Het lijkt waarschijnlijk dat het gevoel van doffe pijn dat volgt op een goede run echt is (en dat je dus niet moet concluderen dat je lichte blessure echt is genezen, alleen maar omdat het goed voelt als je klaar bent). Waarom dit precies gebeurt, wat er nodig is om het te activeren en wie er baat bij heeft, blijft onduidelijk. Maar als je een race of een grote training voor de boeg hebt, op basis van het onderzoek met pijnbeelden, raad ik je aan er niet te veel over na te denken.

Hoedentip voor Chris Yates voor aanvullend onderzoek. Voor meer Sweat Science, volg me op Twitter en Facebook, meld je aan voor de e-mailnieuwsbrief en lees mijn boek Endure: Mind, Body, and the Curiously Elastic Limits of Human Performance.