Hoe perfectionisme leidt tot burn-out bij atleten

27 Apr 2021

Hoe perfectionisme leidt tot burn-out bij atleten

Sweat Science

Hoge doelen stellen is geweldig, maar hoe je met tekortschieten omgaat, bepaalt hoe lang je bereid bent om ze te blijven achtervolgen

Overtraining is er een van de grote mysteries van de moderne sportwetenschap. Niemand weet precies wat er mis gaat of hoe het te repareren. Maar er is een algemene consensus over de oorzaak: te veel training, niet genoeg herstel. Het is eigenlijk een wiskundig probleem, en als het aanbreken van de sporttechnologie ooit een perfecte manier biedt om de trainingsbelasting en de herstelstatus te meten, zullen we op een dag in staat zijn om de boeken in evenwicht te brengen en overtraining voorgoed te elimineren.

Althans, dat is de theorie. Maar sportpsychologen bestuderen al sinds de jaren tachtig een parallelle aandoening die ze burn-out bij atleten noemen, die verschillende veronderstellingen met zich meebrengt. In deze visie wordt burn-out niet alleen beïnvloed door de fysieke stress van training en competitie, maar ook door de perceptie van de atleet van zijn vermogen om te voldoen aan de eisen die aan hem worden gesteld. Burn-out is niet precies hetzelfde als overtraining, maar er is veel overlap: chronische uitputting, verminderde prestaties en in veel gevallen een beslissing om uiteindelijk de sport te verlaten. Dit perspectief krijgt niet zo veel aandacht onder atleten, wat een nieuw artikel in de European Journal of Sport Science het ontdekken waard maakt.

De studie, uitgevoerd door een groep aan de York St. John University in Groot-Brittannië onder leiding van Luke Olsson, kijkt naar de verbanden tussen perfectionisme en burn-out in een steekproef van 190 competitieve atleten, variërend van universitair tot internationaal niveau. De nieuwe haak in vergelijking met eerder onderzoek over dit onderwerp is dat ze ook onderzoeken of het hebben van een perfectionistische coach ervoor zorgt dat atleten meer kans hebben op burn-out (spoiler: dat doet het) - maar voor mij, als iemand die dat eerdere onderzoek niet was tegengekomen, de studie was het meest interessant als een algemene inleiding tot het concept van burn-out bij atleten en de rol die persoonlijkheidskenmerken daarin kunnen spelen.

Laten we beginnen met enkele definities. Burn-out bij atleten, legt Olsson uit, is een psychologisch syndroom met drie niveaus: emotionele en fysieke uitputting; een verminderd gevoel van voldoening; en meer negatieve gevoelens over uw sport. Er is veel discussie over de oorzaak, maar een algemene opvatting is dat het het gevolg is van de chronische stress van het gevoel dat de belasting die op je rust - harde training, competitieve verwachtingen, andere aspecten van het leven - meer is dan je aankan.

Dit is waarom persoonlijkheidskenmerken belangrijk zijn: tot op zekere hoogte ben jij degene die beslist welke eisen je aan jezelf stelt. Zelfs de eisen die anderen aan je stellen, worden gefilterd door je perceptie van wat ze verwachten. En je mate van zelfvertrouwen zal van invloed zijn op hoe goed je denkt dat je aan die eisen kunt voldoen.

Ook perfectionisme heeft (in een veelgebruikte definitie) drie sleutelelementen. Een daarvan is hoe je jezelf ziet: "Ik heb mezelf onder druk gezet om perfect te presteren." De tweede is hoe je denkt dat anderen je zien: "Mensen verwachten altijd dat ik perfect presteer." En de derde is hoe je anderen ziet: "Ik ben nooit tevreden met de prestaties van anderen." De eerste twee zijn vermoedelijk het meest relevant voor het risico op burn-out voor atleten; de derde, zou je verwachten, is het meest relevant bij coaches.

Voor de studie vulden atleten in 19 verschillende sporten, waaronder baan, tennis en golf, die gemiddeld iets meer dan tien uur per week trainden in een reeks vragenlijsten over burn-out en perfectionisme. De perfectionistische vragenlijsten werden aangepast om zich specifiek te richten op atletische prestaties, en een ervan werd aangepast om te beoordelen hoe de atleten het perfectionisme van hun coaches ervaarden, met wie ze gemiddeld 3,4 jaar werkten. Vervolgens voerden de onderzoekers een heleboel statistische analyses uit om erachter te komen welke facetten van perfectionisme, indien aanwezig, de verschillende elementen van burn-out voorspelden.

Voor de atleten was sociaal voorgeschreven perfectionisme - hoe u denkt dat anderen u zien - was de beste voorspeller van gevoelselementen van burn-out. Dit was verwacht en in overeenstemming met eerder onderzoek. Zelfgericht perfectionisme - wat je van jezelf verwacht - was ook gekoppeld aan enkele elementen van burn-out. Dit lijkt misschien voor de hand liggend, maar in eerder onderzoek zijn het de verwachtingen van anderen, en niet van jezelf, die het meest problematisch lijken.

In feite lijkt zelfgericht perfectionisme een tweesnijdend zwaard te zijn. Hoge doelen stellen en jezelf aan hoge normen houden, kan veel positieve effecten hebben; het is jezelf in elkaar slaan als je niet voldoet aan de normen die het meest worden geassocieerd met negatieve gevolgen zoals depressie, angst en een laag zelfbeeld. Sommige onderzoekers maken onderscheid tussen 'perfectionistische strevingen', gekenmerkt door het nastreven van ambitieuze doelen, en 'perfectionistische zorgen', die zich richten op het obsederen over de manieren waarop je tekortschiet. U kunt raden welke categorie beter is voor zowel prestatie als geluk. (Ik schreef bijvoorbeeld over een eerdere studie waarin collegiale langlaufers met een hoge mate van perfectionistische zorgen 17 keer meer kans hadden om geblesseerd te raken.)

Atleten die vonden dat hun coaches perfectionistische verwachtingen van anderen hadden, werden ook kwetsbaarder voor burn-out. Omdat de coaches niet rechtstreeks werden ondervraagd, zou je je kunnen afvragen of die perceptie evenzeer betrekking heeft op de atleten als op de coaches. Je zou tenslotte van atleten die hoog scoren op sociaal voorgeschreven perfectionisme ('Mensen verwachten altijd dat ik perfect presteer') aannemen dat hun coaches van hen verwachten dat ze perfect presteren. Maar de statistische analyse bevestigde dat er twee afzonderlijke effecten waren: perfectionistische coaches verhogen het risico op burn-out ongeacht de persoonlijke kenmerken van de atleet.

Er is eigenlijk een zeer grote en complexe literatuur over perfectionisme, zowel in sport als in op andere gebieden, zoals academische prestaties, die ik hier alleen maar aan de oppervlakte krab. Olsson en zijn collega's wijzen op mindfulness, zelfcompassie en cognitieve gedragstherapie als benaderingen waarvan is aangetoond dat ze helpen de negatieve kanten van perfectionisme in toom te houden. Wat ik vooral afhaal, is het idee dat burn-out niet alleen iets is dat optreedt als je te veel doet - en ik vermoed dat hetzelfde geldt voor overtraining. Er is geen objectieve drempel die 'te veel' definieert. De stress van training en van het leven is gedeeltelijk een functie van hoe u erop reageert.

Ga voor meer Sweat Science naar Twitter en Facebook, meld je aan voor de e-mailnieuwsbrief en bekijk mijn boek Endure: Mind, Body, and the Curiously Elastic Limits of Human Performance.