"Ik zou sterven in de woestijn"

25 Jun 2021

Claire Nelsons memoires, 'Things I Learned from Falling', beschrijft hoe een lekkage vanaf een rotsblok van 7 meter hoog in Joshua Tree National Park haar leven veranderde

In mei 2018 wandelde Claire Nelson op de Lost Palms Oasis Trail in het Joshua Tree National Park in Californië, toen ze verdwaalde en 25 voet viel terwijl ze probeerde over een keienveld te klauteren. Haar bekken verbrijzelde, waardoor ze niet in staat was om te bewegen. Zonder mobiel signaal om om hulp te roepen, wachtte de 36-jarige vier dagen voordat reddingsploegen haar vonden en per vliegtuig naar buiten brachten. Haar verhaal haalde al snel internationale krantenkoppen en werd een van de meest gepubliceerde reddingsacties van het park in de recente geschiedenis.

In een nieuwe memoires, Things I Learned from Falling, geeft Nelson lezers een intieme kijk op de bijna-doodervaring en hoe het haar leven heeft veranderd. In de afgelopen jaren zijn dodelijke slachtoffers en gewonden maar al te gewoon geworden in Joshua Tree, waar een toename van het aantal bezoekers gevaarlijk samenviel met beperkte zoek- en reddingsmiddelen. In april viel een andere wandelaar 25 voet terwijl hij daar een rotsblok beklom en moest worden overgevlogen naar een nabijgelegen traumacentrum, en het zoek- en reddingsteam van het park schat dat het dit jaar 12.000 uur zou kunnen besteden aan trainingen en actieve gevallen - een aanzienlijke sprong van de 3.589 uur besteedde het aan beide in 2019. Toch valt het verhaal van Nelson op door zijn schijnbaar wonderbaarlijke einde; het komt niet vaak voor dat een persoon vier dagen alleen overleeft in de woestijnhitte met minimaal voedsel en water en een ernstige verwonding om op te starten.

Podcast

Buiten podcast: speel deze aflevering af. Je kunt je hier ook op onze podcast abonneren.

Nelson, oorspronkelijk afkomstig uit Nieuw-Zeeland, verhuisde naar Londen toen ze begin twintig was om te werken als freelance schrijver voordat ze redacteur werd bij een voedsel- en reismagazine. Na 13 jaar in de stad had ze verandering nodig, dus besloot ze naar Canada te verhuizen om een ​​nieuwe start te maken. Kort na aankomst reisde Nelson naar Joshua Tree om bij een paar vrienden op te passen, verlangend naar troost en betekenis in de buitenlucht. Toen begon ze aan de dagwandeling die vreselijk mis ging.

Na te zijn gevallen in een verborgen kloof ver van het pad, bereidde Nelson zich voor om te sterven. Ze had minder dan vijf liter water bij zich, dus begon ze haar eigen urine te drinken, knabbelde aan haar lippenbalsem voor voedsel en nam video's op met haar camera zodat haar familie en vrienden konden kijken nadat haar lichaam was gevonden. Ze had niemand over haar wandelplannen verteld voordat ze vertrok, en er was weinig hoop dat iemand haar zou ontdekken.

Het gebrek aan water werd al snel ondraaglijk. "Uitdroging is een verschrikkelijke zaak", schrijft Nelson. "Het begint in de mond, de eerste steek van hunkering is vrij subtiel en gemakkelijk te negeren, maar de signalen worden hardnekkiger. Na verloop van tijd wordt je tong steeds droger en krassend, wordt dikker als een wollen want, plakt tegen de zijkanten van je mond, zoals klittenband ... Van daaruit voel je het in je hoofd; een langzaam toenemende druk klopt in je schedel, alsof je hersenen in zichzelf krimpen, verwelkend als een stuk gedroogd fruit.” Ze begon te fantaseren over cola light, naast andere drankjes, en wilde dat ze echt waren.

Ondanks haar benarde situatie werd Nelson sluw. In een poging om haar urine gemakkelijker op te vangen en schoon te houden (een bijna onmogelijkheid omdat ze haar blaas nauwelijks kon beheersen), gebruikte ze een pincet om haar ondergoed af te knippen. Om zichzelf te beschermen tegen de meedogenloze zon, bedekte ze haar lichaam met de spullen die ze in haar dagrugzak had meegenomen: een plattegrond van het park, een bandana en een reserve T-shirt. Ze probeerde koel te blijven door haar lichaam in de schaars beschikbare schaduw te slepen, hoewel dit ondraaglijke pijn in haar bekken veroorzaakte. Op de tweede dag maakte ze een soort paraplu met een boodschappentas die ze met een stok omhoog hield.

Het boek zou compleet zijn als overlevingsverhaal, maar Nelson probeert ook een persoonlijk verhaal te vertellen in de trant van Cheryl Strayed's Wild: ze doorspekt haar relaas van het ongeluk met beschrijvingen van de ervaringen die haar naar Joshua Tree hebben geleid, waaronder haar worsteling met depressie in Londen en vormende momenten als kind in Nieuw-Zeeland. Hoewel Nelsons schrijven over haar tijd in de woestijn levendig en uniek is, voelen deze achtergrondsecties soms stagnerend aan. Ze brengt vaak haar neiging om mensen weg te duwen en haar onvermogen om hulp te vragen aan de orde, omdat ze 'een hekel had aan zich zwak te voelen' en 'zich schaamde om een ​​zwakte te hebben', waarbij ze taal gebruikt die af en toe repetitief kan aanvoelen. Deze structuur stelt lezers echter in staat te begrijpen hoe de val een moment van afrekening was voor Nelson: haar langdurige isolement hielp haar om met haar onzekerheden en eenzaamheid om te gaan en te begrijpen dat het oké is om steun van anderen nodig te hebben. Nelson is niet de eerste persoon die dit soort onthullingen heeft gehad na een bijna-doodervaring, maar de universaliteit van de worstelingen waarmee ze in haar persoonlijke leven wordt geconfronteerd, maakt deel uit van wat haar verhaal aantrekkelijk maakt voor een breed publiek, of lezers nu een veel tijd in het achterland of niet.

Op de vierde dag dreef Nelson in en uit het bewustzijn toen ze het geluid van een helikopter hoorde. Ze gilde en zwaaide met haar geïmproviseerde paraplu terwijl de helikopter overvloog, in de hoop dat de redders binnen haar zouden zien. Toen, ten slotte, schreeuwde een stem: "CLAIRE, WE ZIEN JE ... WE GAAN KOMEN OM JE OP TE HALEN." Als je dit leest, kun je niet anders dan je emotioneel voelen; reddingswerkers zeiden later dat ze niet verwachtten Nelson levend aan te treffen.

Nadat Nelson de tijd had genomen om het rustiger aan te doen en zich op haar gezondheid te concentreren, bevond Nelson zich het jaar daarop terug in Joshua Tree met vrienden, op hetzelfde spoor. "Ik dacht aan die somberste momenten waarop ik dacht dat ik nooit meer zoiets zou doen, nooit meer terug zou zijn in het land van de levenden", schrijft ze. "Maar wandelen in de woestijn met vrienden... Het was het meest ongemakkelijke, geweldige en vernederende gevoel."

Koop het boek