Is het Sketchy Snowpack van deze winter het nieuwe normaal?

24 Feb 2021

Is het Sketchy Snowpack van deze winter het nieuwe normaal?

Vluchtig weer heeft gevaarlijke omstandigheden gecreëerd voor skiërs in het achterland en heeft het Westen voorbereid op een slecht waterjaar. Nu de klimaatverandering de situatie verergert, is het tijd om uit te gaan van het ergste voor onze winters en plannen te maken om ons aan te passen.

Op zaterdag skiet ik langs de vallijn van Crystal Mountain's Right Angle Trees in de Cascade Range in Washington, maakte ik voor het eerst dit seizoen bochten zonder de bodem te raken, en voelde dat perfecte zero-G-drijfvermogen van poeder skiën. De afgelopen week voelde als een uitstel: sneeuw, koud en diep. De winter waarop ik heb gewacht, kwam eindelijk opdagen.

Maar er zat natuurlijk een bodem in de snowpack. En de beter-laat-dan-nooit-stormen hebben een heel donkere kant gehad. Zoals bijna iedereen die backcountry-ski's maakt, heb ik de afgelopen weken veel nagedacht over de lagen in het magere snowpack van dit jaar en hoe sneeuw, of het gebrek daaraan, zich opstapelt om gevaarlijk te worden. Droogtes tussen stormen door zuigen vocht uit de sneeuw. Rijplagen vormen zich op het oppervlak tijdens koude, heldere nachten. Snowpack bevriest en ontdooit. Zware natte stormen zitten bovenop droge, gladde kristallen. Die lagen vormen een actueel gevaar, zoals we op zoveel recente dia's hebben gezien: tot nu toe zijn dit seizoen 27 mensen omgekomen in lawines, meer dan in enige andere periode in de afgelopen 100 jaar.

Dit soort vluchtige winter-weercycli beïnvloeden ook de toekomst van onze watervoorziening. Recent onderzoek heeft aangetoond hoe onze schrale poederdagen en warme winterregens de ketting naar de zomer en herfst voeren en van invloed zijn op watergebruik, droogte en zelfs vuurbestendigheid. Aanhoudende zwakke winters zoals die we in het Westen hebben meegemaakt, maken alles moeilijker.

Dus hoewel het gemakkelijk is om FOMO naar Instagram-berichten van Utah fluff en diepe wendingen in Jackson te laten kijken, vergeet dat niet 100 procent van Utah en 88 procent van Wyoming verkeert nog steeds in een droogte en probeert weer normaal te worden. Zelfs de grote storm die Californië vorige maand sloeg, is niet genoeg om het vochtgehalte te brengen naar waar het moet zijn. Meer dan de helft van het land is abnormaal droog, en op dit punt van het seizoen zeggen waterbeheerders dat we kijken naar het verschil tussen een droog jaar en een heel droog jaar.

Je zou je droogte kunnen voorstellen zolang periodes zonder regen, maar ze kunnen ook worden veroorzaakt door warme winters en een gebrek aan water in de snowpack - ook wel sneeuwdroogte genoemd - op plaatsen die voor hun watervoorziening en opslag afhankelijk zijn van bergafvoer. Een studie van de Universiteit van Californië in Irvine, geleid door assistent-professor Laurie Hunning, keek naar het equivalent van sneeuw en water (de hoeveelheid water in snowpack), neerslag en temperatuur om sneeuwdroogte te kwantificeren en wereldwijd te volgen. Het ontdekte dat het westen van de VS van 1980 tot 2018 een toename van 28 procent kende in de duur van de sneeuwdroogte, de ernstigste ter wereld.

Opwarming legt een zware druk op onze bestaande systemen voor watervoorziening en levering, en het zal nog erger worden.

Wetenschappers in het onlangs verschroeide Californië zijn niet de enigen die aan sneeuwdroogte denken. Een paper uit januari van Nature Climate Change ontdekte dat de wateropslag wereldwijd afneemt en tegen het einde van de eeuw meer dan verdubbeld zou kunnen zijn als gevolg van een gebrek aan neerslag en vocht. Opwarming legt de nadruk op onze bestaande systemen voor watervoorziening en -afgifte, en het zal erger worden.

Dus waar gaan we heen vanaf hier? De Colorado-rivier is een goede uitvalsbasis voor droogtebeheer. Het droogt de Rockies af, beginnend in Rocky Mountain National Park, en verspreidt zich over de dorre zuidwestelijke hoek van het land. Het wordt zo overmatig gebruikt dat het niet langer in zijn delta in de Golf van Californië uitmondt. Om te proberen die stress aan te pakken, hebben onderzoekers van het Futures of the Colorado River Project, gevestigd aan de Utah State University, zojuist een witboek gepubliceerd met toekomstige waterbeheerplannen voor het Colorado River Basin. En hun timing is goed, want januari markeerde het begin van een vijfjarig proces om opnieuw te onderhandelen over de tussentijdse richtlijnen voor het beheer van de Colorado - een zeldzame en belangrijke gelegenheid om opnieuw te kalibreren.

In het artikel wordt gekeken naar hoe droog de rivier was tijdens het begin van de 21e eeuw, hoe klimatologische factoren zoals opwarming een waterscheiding kunnen leegzuigen, en hoe menselijke besluitvorming en overmatig gebruik het uitputting. Meer dan 80 procent van het stroomgebied is in extreme droogte. De grote kunstmatige opslagreservoirs zijn minder dan halfvol en de natuurlijke opslag van de planeet - sneeuw en bodemvocht - is ook uitgeput.

Dus zelfs als de Rockies nog een paar stormen in het late seizoen krijgen en het skiën blijft goed gedurende de lente, het Colorado River Basin bevindt zich in een gat waar je moeilijk uit kunt komen als het alleen afhankelijk is van neerslag. Plus, in jaren als 2020, toen het sneeuwdek in de Rockies behoorlijk was, was het waterpeil nog steeds laag omdat de zomermoessons schraal waren en het zo droog en warm was dat de grond vocht opzoog. In Utah, volgens het Utah Climate Center, is de bodemvochtigheid ongeveer 30 cm lager dan waar ze zouden moeten zijn.

The Futures of the Colorado River Project schetst concreet hoe waterbeheerders, burgers, nutsbedrijven en staten dit zullen doen. moeten in de toekomst veel voorzichtiger omgaan met watergebruik als we een zekere mate van rechtvaardige leefbaarheid willen behouden. “De risico's van droogte en klimaatverandering zijn zowel onzeker als potentieel ernstig; ons vermogen om deze toekomst te beheersen is echter uiterst beperkt in vergelijking met ons vermogen om de toekomstige vraag naar water te beheersen ”, schreven de auteurs.

In de samenvatting zeggen de auteurs van het artikel dat ze divers en innovatief denken over hoe we de watervoorziening duurzaam kunnen beheren. ” Ze adviseren om het gebruik van stroomgebieden op sommige plaatsen met bijna de helft te verminderen om rekening te houden met verminderde stromen en om het verbruik af te stemmen op het beschikbare aanbod. Dat zal over de hele linie moeten leiden tot reducties, van gemeentelijk en industrieel gebruik tot landbouw - de grootste gebruiker in het Colorado River Basin.

Net als bij skiën hangt onze toekomstige beschikbaarheid van water af van wanneer, waar en hoe vocht komt; wat we met die informatie doen; en hoe conservatief we ervoor kiezen te zijn. En ja, soms heb je geluk. Misschien krijgen we hierna tien jaar natte winters. Misschien zie ik dit seizoen een andere dag zoals zaterdag. Maar op basis van de huidige omstandigheden en het verleden kunnen we er niet op rekenen. We kunnen niet zomaar kortzichtig worden en aan één storm denken. We moeten aannemen dat het slecht zal blijven en ons gedrag veranderen om ons aan te passen.