Whistler, Revelstoke en Big White sluiten vanwege COVID

03 Apr 2021

Whistler, Revelstoke en Big White sluiten vanwege COVID

British Columbia bevindt zich midden in een grote golf van coronavirusgevallen, waardoor resorts gedwongen worden vroegtijdig te sluiten

Op dinsdag 30 maart heeft Whistler Blackcomb, de grootste ski resort in Noord-Amerika, acht weken eerder dan gepland gesloten voor het seizoen. De beslissing werd genomen nadat de regering van British Columbia het resort had bevolen om tot 19 april te sluiten om de verspreiding van COVID-19 te onderdrukken. Oorspronkelijk was de sluiting van Whistler Mountain gepland op 18 april, en Blackcomb Peak zou open blijven tot 24 mei. Geen van beide zal dit seizoen heropenen.

Tijdens een persconferentie op 29 maart heeft de provinciale minister van Volksgezondheid Dr. Bonnie Henry noemde een toename van het aantal gevallen in de Whistler-gemeenschap en de noodzaak om reisgerelateerde verspreiding te beteugelen. Nieuwe gevallen van COVID-19 in het Howe Sound-gebied, waar Whistler zich bevindt, stegen van in totaal 32 tijdens de eerste week van maart tot 247 tijdens de laatste week van de maand. De zorgwekkende Braziliaanse P.1-variant, voor het eerst ontdekt in januari, is ook in opkomst in British Columbia. The Globe and Mail meldde dat het de grootste bekende verspreiding van de variant buiten Brazilië is.

P.1 is besmettelijker, kan ernstigere symptomen veroorzaken en kan volgens het BC Center for Disease Control mensen opnieuw infecteren die het virus al hebben gehad. Het reageert mogelijk ook niet zo goed op de huidige behandelingen en vaccins als mildere coronavirusstammen. Nieuwe gevallen van de variant die in andere regio's van Canada zijn geïdentificeerd, zijn teruggekoppeld naar reizigers die tijd in het Whistler-gebied doorbrachten. De stijging heeft sindsdien geleid tot andere beperkingen, waaronder een verbod van drie weken op eten en drinken binnenshuis, groepsfitnesslessen binnen en erediensten binnenshuis.

Whistler Blackcomb was het enige skigebied dat werd gesloten, maar het is de beslissing om het seizoen onmiddellijk te beëindigen veroorzaakte een domino-effect. De volgende dag plaatste Revelstoke Mountain Resort op Instagram dat het de rest van het seizoen stopte vanwege COVID-19. Big White Ski Resort kondigde ook aan dat het seizoen eerder zou eindigen, op 5 april in plaats van 11 april. Ondertussen meldde de provincie op woensdag 1013 nieuwe gevallen van het virus, het hoogste totaal ooit voor één dag.

Het scenario is een herhaling van afgelopen maart, toen skiresorts zoals Sun Valley, Idaho, vroege COVID-19 hotspots werden. Op 10 maart 2020, nadat de Wereldgezondheidsorganisatie officieel de pandemie had uitgeroepen, begonnen overal skigebieden vroegtijdig te sluiten. Het moederbedrijf van Whistler Blackcomb, Vail Resorts, heeft vorig seizoen, op 15 maart, al zijn Noord-Amerikaanse eigendommen voortijdig gesloten.

Het seizoen 2020–21 zou anders moeten zijn, met een streng beleid voor sociale distantie en sanitaire voorzieningen en beperkingen op het aantal mensen dat groepsskilessen kan bijwonen. Whistler Blackcomb was een van de vele grote resorts (waaronder Aspen Snowmass en Breckenridge in Colorado en Park City in Utah) om een ​​reserveringssysteem te implementeren om de bergcapaciteit te beheren. Skiërs bij Whistler Blackcomb moesten vooraf online lifttickets kopen. Zelfs seizoenspashouders moesten van tevoren skidagen reserveren. Maskers waren verplicht, ongeacht de vaccinatiestatus van een persoon of de regels in hun thuisstaat.

De wijzigingen leken te werken. In sommige gevallen werden skigebieden zelfs geprezen omdat ze niet bijdroegen aan een stijging van COVID-19. In januari bevestigden bijvoorbeeld volksgezondheidsfunctionarissen in acht van toerisme afhankelijke gemeenschappen in het hoge land van Colorado dat ze geen enkele uitbraak in verband hadden gebracht met skigebieden.

"Hoewel de Provincial Health Order ons allemaal overrompelde, steunen we de richtlijnen van de regering volledig en doen we ons best om hieraan te voldoen", aldus Geoff Buchheister, vice-president en chief operating officer van Whistler Blackcomb, in een verklaring afgegeven op dinsdag buiten kantooruren. “Op dit moment zijn we van mening dat het beste wat we kunnen doen om de order te ondersteunen, is om te beginnen met het afbouwen van winteractiviteiten. Onze volledige aandacht gaat nu uit naar het gereed maken van ons resort voor de zomer. " Zomeractiviteiten omvatten bergafwaarts mountainbiken, wandelen en skiën op de Horstman-gletsjer.

Technisch gezien is het niet de bedoeling dat Canadezen buiten hun gemeenschappen, laat staan ​​provincies, reizen om te skiën dit jaar. Maar het is een overheidsaanbeveling, geen mandaat, en het wordt niet afgedwongen. "Het is een beetje verwarrend, vanuit het oogpunt van de volksgezondheid in de provincie", zegt Robin Richardson, een Whistler Blackcomb-seizoenspashouder die 50 minuten van zijn huis in Squamish rijdt om te skiën. "Er zijn geen niet-essentiële reizen, maar er is wel een belangrijk toeristisch centrum open."

En het lijdt geen twijfel dat er toeristen zijn. "Het is er drukker dan veel mensen hadden verwacht", zegt Mike Douglas, een professionele skiër en filmmaker die al meer dan 30 jaar in Whistler woont. "Het voelt alsof er overal mensen zijn geweest, maar vooral uit Oost-Canada."

Toch werden de lokale bevolking overrompeld door het bevel van de provincie. De burgemeester van Whistler, Jack Crompton, vertelde Canada’s Global News dat de gemeenschap in shock verkeerde. "Niemand had het verwacht, vanwege hoe goed Whistler Blackcomb de berg beheerde", zegt Whistler-inwoner en skiër Hélène Castonguay, een gepensioneerde verpleegster die op de laatste dag in Whistler Blackcomb aan het skiën was. "Er zal altijd wel iemand zijn die geen masker draagt, maar het was voor 99 procent veilig."

Whistler had in januari al een piek in COVID-19-gevallen. Ambtenaren schreven de cijfers op dat moment toe aan vakantiereizen en feesten. Dus voor de voorjaarsvakantie in maart probeerde de provincie proactief te zijn en Whistler op een prioriteitenlijst voor vaccinaties te plaatsen. "Ze deden een driedaagse vaccinatie-blitz in de stad en vaccineerden een heleboel mensen in de gemeenschap", zegt Douglas. "Iedereen was echt jazzed voor de lente." Maar de maatregelen waren niet voldoende.

Sommige lokale bewoners zijn naar het internet gegaan om hun frustratie te uiten, maar het merendeel van de online reacties was ondersteunend en bedankte het resort voor de vier maanden die ze konden gebruiken.

Anderen verwerken de situatie met wrange humor, zoals het Instagram-account @Whistler_Memes. Het bevel om het resort te sluiten werd bezorgd op een perfecte bluebird-dag, en het account plaatste een afbeelding van acteur Michael Cera die vrolijk glimlachte, met de woorden: "Het is een geweldige dag ..." Hieronder nog een foto van Cera die van de camera af kijkt, plotseling moedeloos, vervolgde hij de bewoording: "verdrietig zijn."